Wow! (1977) El misterio de la desconcertante señal extraterrestre resuelto cuarenta años después

Todo comenzó con el nacimiento del SETI. Dos jóvenes físicos publicaron en 1959 un artículo en Nature en el que planeaban a la comunicad científica que no se podía subestimar la posibilidad de vida inteligente en el resto del universo. Si nosotros evolucionamos y somos seres inteligentes (es un decir) no habría, en realidad, ninguna razón para no pensar que en el vasto espacio exterior, en alguno de esos millones de exoplanetas (de acreditada existencia) que pueblan el universo pueda haber pasado lo mismo. La siguiente pregunta es: en el  muy probable caso de existir, ¿cómo enviarían estos seres inteligentes su mensaje? (asumiendo que no nos conocieran, y por tanto, pudieran querer conocernos).

Las ondas electromagnéticas resultaron la elección más lógica para la comunidad centífica. Viajan a la velocidad de la luz y no se dispersan en las interminables distancias entre estrellas.  De dicha búsqueda en esos términos se encargan los proyectos SETI (“Searching for Interestellar Communications”), con los que nació la búsqueda moderna de posibles formas de vida inteligente.

 

Wow! la señal

Desde su formación y organización empezaron continuos registros electromagnéticos del universo. Nos pusimos a “escuchar”. Y siempre, sin respuesta.  Con una excepción.  72 segundos que, el 15 de agosto de 1977, pudieron cambiar la historia para siempre. Fue entonces cuando el astrónomo Jerry Ehman recibió una extraña señal desconocida a través del radiotelescopio Big Ear. Lo extraordinario de la misma era que la misma no procedía del planeta tierra (su recepción con intensidad progresiva así lo demostraba), sino de la constelación Sagitario.  Jerry comunicó la noticia de immediato a todo el equipo. Junto a la secuencia alfanumérica de origen desconocido que había descubierto, escribió sorprendido el icónico Wow! que muestra la fotografía de cabecera y con el que se conoce popularmente a la inexplicable señal.

Muchos la consideraron la primera prueba de existencia de vida extraterrestre ahí fuera. El sonido alienígena detectado por primera vez. Si bien muchos científicos eran reticentes a esta posición, no había ninguna explicación al respecto que permitiera desmentirlo con rotundidad.

Y nada más desde entonces. Nada. 40 años buscando una explicación a los 72 segundos en los que el universo parecía querer contestar afirmativamente una de las preguntas más recurrentes y eternas del ser humano ¿Estamos solos en el universo?

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¿La resolución del misterio?

Cuarenta años se ha tardado en poder arrojar más luz al respecto. Esta vez, fue la universidad de San Petersburgo, la que descubrió la explicación a la señal: una conjunción de cometas con características muy especiales.

Dentro de un trabajo publicado en la revista de la Academia de Ciencias de Washington, se concluía que dos cometas, denominados 266P/Christensen y 335P/Gibbs (que tenían densas nubes de gas hidrógeno de miles de kilómetros de diámetro rodeándolos), se encontraban dentro del área de recepción del radiotelescopio.  1420MHz, la frecuencia en la que buscaba el detector, es la misma frecuencia que el hidrógeno emite de manera natural.

Combinando ambos hechos, se llegaba a la muy posible resolución del enigma. Es altamente probable que fuera el hidrógeno proveniente de dichos cometas el que provocara la alteración en las comunicaciones.

No obstante, las posibilidades de que haya vida más alla de nuestro planeta (y que no estemos al corriente), siguen siendo las mismas: infinitamente elevadas. Y que no hayamos podido ponernos en contacto todavía. O que no hayan querido conocernos.  Si fueran realmente inteligentes, tendría todo el sentido del mundo.

 

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